Apprenant, nom commun ?

C’est l’histoire d’un participe présent qui voulait devenir nom et qui a de fortes chances d’y parvenir.

Du côté du français en partage, on a tous prononcé, lu, écrit, reproduit ce mot apprenant. On en use et on en abuse, car il est vrai qu’il est bien pratique. Concis, formé sur le même schéma que enseignant, tout le monde peut le comprendre. Sauf que, sauf que… bien qu’il soit très utilisé en France, mais aussi en Europe francophone, au Canada et en Afrique, il laisse un arrière-goût suspect sur les labiales des puristes, surtout chez les enseignants en langue française, gardiens délégués du Lexique.

Car l’apprenant, comme nom commun, n’a pas d’existence légale. L’Académie française s’y oppose fermement. Jargon, néologisme superflu nous objecte-t-elle avant de proposer de substituer apprenant, «suivant le contexte, par les termes étudiant, élève, apprenti ou la périphrase «personne suivant des cours de formation », qui sont de bon usage»(1).

Problème d’application dans notre contexte d’ASL et de FLE. S’agissant de formation d’adultes à la langue française, éloignée de la formation initiale et loin de l’université, le terme étudiant n’est pas vraiment adapté. Élève encore moins, car il peut être vécu comme infantilisant. Apprenti ayant une connotation de travail manuel, l’Académie ne nous laisse guère que le choix de la périphrase à six mots. Pas terrible pour le titre d’un colloque ou d’une brochure de formation, pour un mémoire de didactique du FLE ou les explications d’un rallye.

Nécessité faisant loi, Le Petit Larousse comme Le Petit Robert lui ont depuis plusieurs années fait une petite place dans leurs colonnes pourtant déjà bien remplies, au grand dam de l’Académie et du TILF. Nous continuerons à utiliser apprenant en espérant ne pas passer pour des malappris !


(1) L’Académie française vole au secours du terme «apprenti», La Liberté, 8/2/2008, p. 37.

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